盛世危言:HTC独立VR公司前面的路并不好走

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背景:

HTC日前宣布,欲将旗下最有价值的资产——Vive VR 业务从HTC整体业务中剥离,成立一家全资子公司独立发展,将虚拟现实硬件及其周边生态业务打造成为全球领先的 VR 生态系统

HTC的虚拟现实业务,以其目前优势产品HTC Vive 的PC端VR套件——头显、激光定位和手控设备为主打产品,与PC VR的其他两大品牌成主机端VR三足鼎立之势。

声音:

关于HTC在未来VR领域的前景,一直以来都为一些国外主力媒体质疑,早在今年5月底,华尔街日报就以一篇题为《虚拟现实的梦想并不能解决HTC的问题》(Virtual-Reality Dreams Won’t Erase HTC’s Problems )的文章刷了很多关注VR行业人的屏。

而在刚刚结束的6月底宣布的成立Vive VR业务全资子公司的消息,又让外媒骚动了一小下。不过因为局面逐渐明朗,话也说的比较具体了,IN2选择其中arstechnica的一篇题为:Can we stop pretending HTC has a future in VR?的分析文章,来一起探讨一下:

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Vive与HTC

HTC近日宣布,将拆分旗下VR业务,成立全资子公司“HTC Vive科技”。此举似乎表明,虚拟现实头盔现在是HTC的支柱产品,该公司将在未来几年成为VR市场的主力品牌。HTC Vive是一个引人注目的设备,目前市场上最好的VR头盔。只不过Vive背后的主要技术支持却是合作伙伴 Valve。而HTC此举(指拆分举措)会因此带走太多Vive已经建立的品牌信誉

HTC在其手机业务上正举步维艰,与去年同期相比能达到每月40%的收入已经算是最好的业绩。而Vive——一个HTC与Valve“联手创建”的产品,堪称HTC目前产品阵容中少有的亮点。不过这或许只是其衰退途中一个暂时的喘息。有证据显示:在Vive的技术上,HTC并没有什么太多的参与,HTC更像是Valve的工具——负责把Vive生产出来。如果接下来Valve自己决定做Vive的话,无论在知识产权和竞争优势上,HTC都没有太多机会。

“富士康的IPhone”

其实如果说“HTC Vive”更像我们说“富士康的IPhone”的意思。而“Valve Vive”才真正具备“苹果的IPhone”的涵义。HTC( 在Vive产品上)更像是合约生产商,就像苹果的生产商是富士康一样,Valve 的生产商是HTC。Vive是建立在Valve 研发的技术软件和VR生态系统上的产品,唯一奇特之处是,似乎因为品牌怪异的癖好,HTC的名字最终印在在设备的侧面。

这就不难想象,为什么Valve拒绝将自己的名字印在Vive的侧面。Valve是一家软件公司和生态平台的搭建者,它需要通过硬件(Vive)来建设自己的内容平台Steam VR,开发VR游戏,形成与自己原有的PC游戏生态系统相同的VR生态系统。但是要实现这个VR生态系统上有开发者来开发游戏内容,需要给他们提供硬件设备,于是需要有Vive——与HTC合作的第一款Steam VR设备。

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未来,作为软件系统平台,Valve其实希望与更多的硬件厂商合作,以促进诞生最好的VR头显。而Valve作为提供软件系统支持的技术方,Valve想在硬件竞争中保持中立——谁的产品做得好我跟谁合作——而不是把自己卷入硬件设备竞争市场中。这也是为什么在HTC Vive的产品上,Valve不想出现自己的logo,这不免会给市场渗透这样的信息:Valve也是硬件市场的竞争者。在与HTC的这桩交易上,双方其实都各得其所:Valve收获了自己在硬件市场上的关注“焦点”,而HTC抓住了绝境中的一根救命稻草。

但HTC似乎应该停止说服自己相信自己是未来VR市场的主要参与者。

HTC Vive头显设备

HTC Vive头显设备

HTC Vive的技术核心

接下来看看“HTC ”Vive的重要组成部分。实际上VR头显就是绑在你脸上的、一个带有跟踪系统的电脑显示器。所以未来VR头显技术升级很大程度来自显示技术的提升。因为VR头显里的这块屏离人脸只有几英寸远,所以对显示器的像素密度要求极高。

众所周知目前的2K显示屏是无法满足这种分辨率的。因此毫无疑问拥有更高分辨率的显示屏是头显的技术核心之一。Michael Abrash,Valve前员工和Oculus公司的现任首席科学家曾表示,达到“视网膜分辨率”水平,需要视野180度,“16Kx16K”的标准

弄清楚了这块屏的技术含量,我们来看看Vive的屏。HTC估计不会展示它的Vive头显里使用的是三星的OLED屏。而作为世界顶级OLED屏供应商,三星毫无疑问也是VR的市场主力。包括三星在VR产业上的合作伙伴Oculus,后者使用的OLED屏也来自三星。两家共同开发了三星的移动头显Gear VR。另外两家可以选择的OLED屏供应商还有LG和索尼。

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说完OLED显示屏,然后再来看看动作追踪——也是Vive另一个技术核心。”Lighthouse”堪称HTC Vive头显中最重要的一部分——在一个固定范围的虚拟空间中的追踪移动和两个手控的定位技术。该技术可以提供精确到毫米级的定位。而这项技术也不属于HTC,从早期称为”Valve Room”的原型开始(摄像头需要读取贴满整面墙的AprilTags,类似读取3D条形码来定位的工作原理),100%是Valve独立研发的。而HTC在自家的新闻稿里是这样说的:“Vive汇聚了Valve的Steam VR跟踪和输入技术与HTC享誉全球的设计和工程人才”(强调我们的人材)。

虽然目前Vive是使用Lighthouse的第一款设备,但HTC不能指望它给自己的VR未来加分。Valve的联合创始人 Gabe Newell 曾经告诉过Engadget的记者:“我们其实想做的是为市场提供Lighthouse技术,它应该像USB一样,并不是什么特别的秘密武器。”如果Valve这么做了,无疑是对整个VR生态系统一个伟大的贡献,但对于HTC来说则是破坏性的——假如HTC想在未来把Lighthouse技术作为保持其竞争力的关键技术的话——当然HTC也可能并无此打算。再重复一次,Valve是这项技术的开发者和拥有者,而HTC正好是应用这项技术产品的制造商

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控制器

第三个关键技术:控制器。这个也不能算是HTC的“独门秘笈”。目前我们使用的Vive的这对手控,是融合了Valve的跟踪传感器和触控板技术的Steam控制器。核心技术同样来自Valve的软件系统,依赖于Valve独立开发和拥有的Steam VR的支持。并不是HTC的专利。

那么在VR产品上,HTC究竟有什么核心竞争力

据HTC的新闻稿,这是“天才的设计师和工程师”创造的终极产品。我们猜想这是指那些涉及到产品的物理材料,以及将上述提及的Valve的各项核心技术连接起来的生产流程:生产线管理、品质把控、供应链和供应商关系管理,最后把内部的各种电子元件生产和组装在一起。成为市场真正消费产品。这整个体系不是一块简单的拼图,这也是Vive与Oculus Rift相比最有竞争力的所在。

但是在对VR头显本身的比较上,我们自己的记者 Kyle Orland的评价是:“如果说Oculus Rift有什么比Vive好的话,毫无疑问是头显的设计上。”而另一位同事Lee Hutchinson则觉得Vive的头显跟Rift相比,设计“巨大”、“笨重”像一个“古怪的球茎”。但是他也觉得Valve在技术上更卓越。

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HTC在市场速度上无法与大鳄竞争

Daniel O’Brien,HTC的VR副总裁,曾在接受Engadget采访时说,“我们知道,虚拟现实目前阶段跟智能手机的初期非常像,这是一个新的媒介,我们知道它正在来临,我们要站在它的最前沿。”这个战略跟HTC当初在智能手机上的战略一致。HTC是智能手机早期的制造商之一。不仅制造了第一代Andr​​oid智能手机,也是第一款Windows系统手机的制作商。HTC在智能手机的早期一直做得很好,直到苹果和三星入局。在与这个量级的大公司的竞争上,HTC从未跟上

作为Vive的制造商,HTC在VR市场再次拥有先发优势。但似乎不可避免的历史会重演。三星最近宣布,它正在研发一款独立的头显。我们不得而知这是一款基于Android手机的移动头显还是PC端外设。但是一旦脱离SteamVR的技术,HTC就必须做出自己的创新。因为接下来它未必会有Valve提供的一系列规划化技术支持。

HTC在VR市场的主要优势是它与Valve的关系。HTC没有自己的技术、平台、或者它目前庆幸拥有的软件。所以很难想象一旦Valve从目前的硬件合作中抽身,或者转身与HTC的竞争对手合作的话,对于HTC来说将会是什么局面?HTC在VR市场缺乏竞争优势使得令人很难想象它有很看好的未来。就目前来看,VR还是一个新兴的市场,HTC可以继续在浅水海域当一条小鱼。随着市场越来越大,大鱼肯定会出现,HTC会被吃掉。

后记

大鱼吃小鱼一向是市场法则。不能因为有大鱼就不下海游泳。在市场初期的浅水海域,人人都是小鱼,也只有小鱼才能生存,并且有机会长成大鱼。站在岸上不敢下海的人永远也只是望着看不透水底的海面。

作为目前最好的VR头显,除了技术,Vive相比其他同类产品,最大的优势依然是HTC带来的产能和供应链。生产线的管控也是一门科学,一点不比技术研发容易。不知道多少已经研发出来的高新技术最厚砸在根本无法量产或者成本与市场承受力不相匹配上。Oculus Rift的一再延迟发货正说明了没有生产线经验意味着什么。

另一个非常重要的观点,VR产业,的确是技术资源优势的领域。资本和市场无疑是要押在技术资源上的。没有核心技术的公司要想在VR领域发展,押注又该是什么呢?

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