Felix & Paul成功之道:艺术创意 自主研发软硬件技术 精明的商业头脑

长达45分钟的真人实拍VR电影《Miyub》是F&P的代表作之一

提及虚拟现实影视内容创作行业的翘楚,加拿大工作室Felix & Paul在业内一向口碑爆棚。然而除了精湛的作品之外,其他一切包括创始人团队、创作机制、软硬件技术以及发行和销售渠道等方面都鲜为人知,使得这家明星工作室在高举高打的VR创业大潮中显得格外低调。

VR泡沫破灭行业遭遇低谷,一批硬件和内容创业公司次第关张。Felix & Paul却不仅没有生存危机,反而一派欣欣向荣。作品从数量到质量都保持瞩目。客户名单从太阳马戏团到奥斯卡获奖导演韦斯安德森,从白宫到NASA个个耀眼。作品在圣丹斯、SXSW等电影节上的展映也好评如潮,除了各大影节,艾美奖和加拿大影视奖等多个奖项也早已纳入囊中。

这在目前普遍低落的VR影视创作领域可以说是一骑绝尘。究竟这家工作室有什么“独家秘笈”能做到逆势而上顺风顺水?创建已5年的工作室有以下一些优势:

优秀的艺术思维和创造力

Felix & Paul负责制作的韦斯安德森新片《Isle Of Dogs》的幕后VR体验

最近刚上映的韦斯安德森定格动画片《狗岛》(Isle Of Dogs)大获业界好评。Felix & Paul负责制作该片的幕后VR体验(Isle of Dogs Behind the Scenes )。共同参与这个制作的还有影片出品方福斯旗下的创新实验室FoxNext,以及谷歌VR影视工作室Spotlight Stories。福斯负责这一项目的主管在谈及Felix & Paul时是这样评价的:

Felix & Paul与其他VR内容创作者的区别是,他们首先是艺术家而不是技术人员。

以制作这个幕后体验为例:“Isle Of Dogs”是一部定格动画片,Felix&Paul发现要把类似舞台剧场景的2D版“Isle of Dogs”做成360度3D的VR体验,技术上存在很大的障碍。而Felix&Paul又极其尊敬韦斯·安德森和他的作品,不想破坏和偏离原作带来的视觉体验。

于是他们想到一个办法:故事是平面的不好改成立体的,但是可以给每一个镜头和场景搭建出一个“后台”。这样联系镜头前的故事和故事发生中的幕后,观众就如同置身于一个实时互动的小舞台剧场,既能看到眼前的剧情,同时又能看到这些剧情是如何拍摄的。

类似这样的创意,在技术实现之外首先要有极具艺术思维的创造力。

自家研发全套软硬件和生产技术

F&P参展今年圣丹斯的《太空探索者》是一部与NASA合作的作品,为即将发布的Oculus Go一体机独家定制。在东欧拍摄火箭发射时,自家研发的一台摄像机被发射时的气流烤化掉。

如果看完上面福斯的评价就把Felix&Paul简单定位在艺术家而非技术专家的角色上,也是一种误判。

2016年,Felix&Paul完成了来自Comcast Ventures领投的680万美元A轮融资时,投资公司的董事总经理评价这笔交易时是这样说的:

虽然Felix&Paul在内容创作上表现出的良好业绩是吸引资本的重要组成部分,但如果该工作室没有一套完整的硬件、软件和技术。这个投资也没什么意义。

Felix&Paul的技术包括从自己研发的拍摄系统到完整的后期制作流程。尤其是早在2015年就成立的独立3D声音工作室Headspace。由原Felix&Paul负责音效的专家Jean-Pascal Beaudoin领衔。该声音工作室不仅会为Felix & Paul的VR影像制作声音效果,同时也将服务其他的VR创作团队。Headspace团队的作品包括《侏罗纪世界》VR体验等。

Felix&Paul认为:

创造高质量的VR体验是一个革命式的,十分复杂的过程,而声音的设计和混合是实现完全沉浸效果十分重要的一环。

这或许也是为什么我们在体验该工作室作品时,会有特别好的沉浸感的原因之一。

精明的商业头脑和策略

拥有艺术才华和强大技术并不一定都能成为市场赢家,这一点已经被无数已经消失的才华和技术都出众的创业团队验证了。优秀的商业头脑和精明的策略规划是才华和技术变现的基本保证。具体来说,Felix&Pau在商业和合作方面的精明表现在:

线上线下独家内容合作

巴黎的欧洲最大VR院线MK2买下了F&P为太阳马戏团制作的一系列获奖作品

这可以说是Felix&Paul内容名扬天下的基础。作为Oculus最早的合作伙伴之一,Felix&Paul的线上发布平台基本只选择Oculus,这不仅因为后者是VR硬件的第一大品牌,同时在一个处于早期尚未标准化的行业中,依据一款最主流的硬件平台开发、把内容最到最精致,是一个优化的高效选择。

然而去年VR硬件整体销售低落,家庭VR消费市场低迷。线上平台内容更是无法考虑营收。已经字号响亮的Felix&Paul开始从线上发布进入线下VR影院。

在今年的圣丹斯电影节上,Felix&Paul与NASA合作参展的另一部作品《太空探索者》,就是为即将发布的Oculus Go一体机制作的独家内容。但同时Felix&Paul也表示:在Oculus 独家发布的窗口期结束后,会把这部作品提供给那些配备有类似蛋椅的线下体验中心。

Felix&Paul早期内容制作的资金基本都来自Oc​​ulus和其他拥有VR平台的公司,包括三星和谷歌。这些大平台为了促销自己的VR硬件,对优秀内容的支持还是力度不小的。对于即将发布的Oculus Go一体机,Felix&Paul也是很看好。认为类似这样的一体机不仅能改善整个行业的困境,同时也会支持像Felix&Paul这样工作室的商业模式。

圣丹斯刚一结束,正在推广自家VR影院系统的MK2就宣布买下了Felix&Paul此前与太阳马戏团合作的4部体验的销售权和分销权。作为欧洲最大的VR院线,MK2签下了包括Felix&Paul等一众优秀内容工作室的内容分销权。

从用三星Gear VR播放的360度视频《游牧民族三部曲》起步,到目前全部作品落地线下体验店,Felix&Paul选择的每一个发布平台,都表现出一种擅长审时度世、从不固守对行业认知的智慧。

少量股权融资、国际合作和利用税收抵扣

首发于2016圣丹斯的《游牧民族三部曲》是F&P的成名作

更了解这家工作室的话,会对它在融资上的态度一向保守感觉好奇——哪个VR工作室不是通过融资才能活下去呢。

然而Felix&Paul在融资上一向谨慎,不愿意因为资金出卖宝贵的股权。至今为止最大的一笔融资就是上面提到的来自康卡斯特领投的680万美金的A轮。这不仅意味着工作室对自己的未来信心满满,同时证明了目前在业务上不会出现资金链的问题。

如果仔细审视Felix&Paul的合作者名单,从内容合作到发行售卖,每一个环节的合作伙伴都是有钱有势的品牌。从太阳马戏团、白宫、NASA到奥斯卡奖导演、以及Oculus、MK2。从内容到技术和发行渠道,所有合作者都来自国际上的业内头牌。

这不仅保证了Felix&Paul几乎所有作品都不仅有人买单,而且还都是能给自己带人气的客户。相比绝大多数同行,Felix&Paul几乎没有一部作品是仅仅为了参展露个小脸最后砸自己手里的。每一部作品都是定制化生产,拿奖又挣钱。这样的工作室在业内几乎绝无仅有。

积极开展国际合作还给工作室带来另一个巨大的好处:税收抵扣。位于加拿大蒙特利尔的Felix&Paul,可以利用加拿大政府优惠的税收政策,与近60个国家的团队合作生产内容,以获得税收上的抵扣。

5岁的工作室故事是这样的……

两位主创Felix Lajeunesse和PaulRaphaël

Felix&Paul正式创建于2014年,几位创始人都是广告和影视行业的老司机,拥有丰富的行业资源。对虚拟现实的未来都满怀信心。

早在2013年,两位主创通过Kickstarter众筹购买了Oculus Rift  DK1的开发者套装。并且拍摄了第一部简单的360度视频,然后带着这部处女作参加了2014年的SXSW,为Oculus团队展示了自己的作品。正苦于没有好内容展示头盔的Oculus、当即把这部片子整合到自己的官方展示demo中。此后不到两周,Facebook宣布以20亿美元收购Oculus。由此开始了Felix&Paul与Oculus的紧密合作关系,并于2016年正式宣布联手制作一系列360度内容。

虽然成军已5年并且业绩优异,但目前Felix&Paul在蒙特利尔和圣莫尼卡的办公室员工加起来也不过65人。每年平均制作7-10个项目,手上有35多个项目正在开发中。

除了为知名客户制作内容之外,Felix&Paul坦承,自己从DNA结构上就是技术与内容交织在一起的。目前工作室使用的是自己研发的第四代相机。自己动手解决硬件的好处是:

自己研发硬件产品可以顾及到个性化需求上的每个小细节。而这些细节不仅仅是像素、颜色和分辨率。它们共同构建了故事。

这句话应证了早在2016年发布《游牧民族三部曲》时,两位创始人对记者说过的那句朴素又实在的创作体会:VR是精细活,成败一念之间。

这是个一新兴的行业,所以我们有很多事情要做,因为在VR的世界里没有什么事情是相同的。我们会一直这样做下去。

这就是一个才华、技术、商业智慧全部在线的VR影视工作室对自己和行业的认知。

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